Robots voladores que recogen fruta 24 h al día y calculando exactamente cuándo está madura

Los dispositivos de IA podrían aliviar la crisis de mano de obra que obliga a algunos agricultores a dejar que los cultivos se pudran en el árbol.

Se sitúan junto al árbol, arrancan una manzana, un melocotón o una nectarina con un suave giro de sus brazos de succión y los depositan cuidadosamente en un contenedor de recogida.

Están vinculadas a una plataforma para que nunca se queden sin energía, trabajan incansablemente día y noche sin descanso.

Están equipados con cámaras que evalúan el tamaño y el color exactos de cada pieza de fruta y sólo recogen lo que está perfectamente madura. Además, proporcionan al agricultor datos de valor incalculable: actualizaciones en tiempo real sobre el progreso de la cosecha, el tiempo de finalización, la cantidad recogida y el coste.

Tevel Aerobotics Technologies, una startup israelí, ha desarrollado los únicos robots autónomos voladores (FAR) del mundo que recogen fruta. Existen otras soluciones robóticas para la recogida de fruta, pero se trata de grandes máquinas terrestres que no son tan ágiles, eficientes o rentables.

Tevel puede desplegar docenas de sus FAR por todo un huerto, cuatro u ocho atados a una plataforma móvil, durante el pequeño intervalo de tiempo en que una cosecha está lista para ser recogida.

Encontrar recolectores de fruta es la mayor preocupación de cualquier agricultor. Pregunte a cualquier agricultor, en cualquier parte del mundo, y le dirá que no tiene gente.

El consumo de alimentos aumenta, pero la disponibilidad de mano de obra disminuye. Hay una brecha y esa brecha está creciendo.

Yaniv Maor, fundador y director general de Tevel Aerobotics Technologies.

En muchos casos la fruta se deja pudrir en el árbol porque simplemente no hay nadie disponible para recogerla. Se calcula que esto supone el 10% de toda la fruta cultivada en el mundo. La COVID empeoró la situación, ya que los cierres impidieron a los trabajadores migrantes viajar.

Maor se dedica a la electrónica de consumo y a los mercados industriales y de defensa. Pero hace unos 10 años vio un documental de televisión titulado «Tengo un trabajo para ti«, en el que se encargaba a jóvenes israelíes la recogida de fruta. No duraban más de unas horas. Se dio cuenta de que los robots eran la respuesta al problema laboral.

Creó Tevel en 2017 para desarrollar el software, la inteligencia artificial y los algoritmos que impulsan a los robots recolectores de fruta. Enseñarles exactamente cómo recoger una fruta es una tarea compleja. Basta con pensar en la cantidad de movimientos individuales que realiza un recolector humano, los músculos que utiliza, la coordinación mano-ojo y mucho más.

Tenemos que enseñar al robot sobre cada fruta, sobre el follaje, las ramas, las hojas, cómo acceder a la fruta, cómo girarla y desconectarla del árbol.

Yaniv Maor

La empresa ha crecido desde entonces. Ahora tiene 60 empleados y ha conseguido 30 millones de dólares de financiación.

Los robots están desplegados en los Altos del Golán, en Israel, recogiendo peras asiáticas, en Italia, donde recogen manzanas, melocotones y nectarinas, y en California, donde recogen nectarinas y ciruelas.

Estamos entrando en España, el Reino Unido, Australia y Nueva Zelanda, y Asia. También tenemos previsto ir a China y Japón. Cada año planeamos expandirnos a más y más geografías.

Yaniv Maor

También están añadiendo el aguacate y el mango a la lista de frutas que los robots pueden recoger. Son frutas de tallo que requieren ser cortadas, así que hay todo un conjunto de nuevas habilidades que enseñar a los robots. Y en el futuro se encargarán de tareas adicionales, como la poda y la pulverización de pesticidas.

Hemos desarrollado una solución ágil y rentable que recoge la fruta sin dañarla, cuando tiene el color y la madurez adecuados.

Yaniv Maor

Los robots Tevel aún no son tan rápidos como los recolectores humanos. En la actualidad pueden manejar alrededor de una tonelada, la mitad que una persona. Pero se contentan con trabajar en tres turnos al día y, a medida que la tecnología evolucione, se acelerarán.

No somos un sustituto de la mano de obra, somos una solución para la escasez de trabajo. En el futuro, menos personas trabajarán en la recogida y más en la gestión de los robots, analizando los datos y tomando decisiones.

Yaniv Maor

Más información: www.tevel-tech.com

Daniel

Apasionado de la energía solar como medio para que tanto viviendas particulares como empresas sean capaces de rotar a una energía más limpia y a la vez más barata.

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